Las vocales en español

Ronda de las vocales

No importa cómo las describas, las vocales son importantes y nos permiten formar palabras con las que podemos comunicarnos. Sin ellas, estaríamos totalmente perdidos. ¿Te imaginas pronunciar algo como “ntnlztn” en lugar de “nacionalización”? ¡Se me rompería la lengua!
Podría darte toda una conferencia sobre las lenguas del mundo y sus vocales… pero no lo haré. Después de todo, estás aprendiendo español y creo que es hora de que aprendas todo lo que hay que saber sobre las vocales españolas, esas pequeñas amigas mías a, e, i, o, u y a veces y (sí, ¡como en inglés!).
Además, he incluido una lista de todos los diptongos posibles, algunos triptongos y todos los hiatos en español, así como muchos ejemplos para que los veas en acción. (Si no sabes qué es alguna de ellas, ¡sigue leyendo!)
Además de éstas, tenemos la y (llamada i griega en español). Los estudiosos no se ponen completamente de acuerdo sobre si la y es una vocal o no, así que, dependiendo de la fuente, puedes encontrarla bajo la lista de vocales o listada por separado como semiconsonante. A efectos de este artículo, vamos a tratarla como una vocal, porque las vocales son las que mandan.

Las vocales francesas

Q – la ku se utiliza sólo en las combinaciones que/qui, y la “u” es siempre muda en esta posición. Por lo tanto, la palabra quinteto no tiene sonido /u/, y “quota” y “frequent” en inglés se traducen por cuota y frecuente.
– La i y la u se denominan “débiles” o “cerradas” porque, en combinación con otra vocal, se pronuncian generalmente como una sílaba:  Ruiz, fue, dio, sólo tienen una sílaba. Se consideran verdaderos diptongos en español -dos vocales en una sílaba-, como en a-gua o vien-to.
– La a, la o y la e se denominan fuertes o abiertas. Dos vocales fuertes se pronuncian como dos sílabas: po-e-ma tiene tres sílabas, ca-os tiene dos. No son verdaderos diptongos, ya que las vocales pertenecen a sílabas diferentes.

Las vocales italianas

En inglés, tenemos 12 sonidos vocálicos diferentes, pero no siempre coinciden con las 5 letras vocálicas. Por ejemplo, “hey” tiene el mismo sonido vocálico que “bay” aunque sean letras diferentes. En cambio, “hey” y “the” tienen la misma letra pero diferentes sonidos vocálicos. Los estudiantes de inglés tienen que memorizar la pronunciación correcta cuando aprenden una palabra nueva porque las letras que se ven no siempre coinciden con los sonidos que se oyen.
Por suerte, en español, los sonidos vocálicos son casi totalmente regulares. Eso significa que las letras que ves se pronuncian casi siempre de la misma manera. Decimos “casi” porque siempre hay excepciones, pero como principiante no tienes que preocuparte por eso.
Si dos o tres vocales están juntas en una palabra, sus sonidos pueden mezclarse para crear un diptongo o un triptongo. Es fácil saber cómo suena un diptongo (2 vocales) o un triptongo (vocales) porque el sonido se compone básicamente de cada vocal pronunciada rápidamente. Así, cuando la /u/ se antepone a la /a/, los dos sonidos (oo+ah) se combinan para sonar algo así como en la palabra inglesa water. Por ejemplo: cuaderno. Y, cuando la /i/ se antepone a la /o/, forman un sonido similar al de “yo”, por ejemplo en radio y Acunción.

A decir las vocales

Los angloparlantes suelen encontrar fácil la pronunciación de las vocales españolas. En inglés existen aproximaciones a todos sus sonidos y, a excepción de la e y la u, a veces muda, cada una de las vocales tiene básicamente un sonido.
Lo más importante que hay que tener en cuenta es que en español los sonidos de las vocales están más diferenciados que en inglés. En inglés, cualquier vocal puede ser representada por lo que se conoce como schwa, un sonido vocálico no acentuado como la “a” de “about”, la “ai” de “mountain” y la “u” de “pablum”. Pero en español, ese sonido indistinto no se utiliza. En general, el sonido es el mismo independientemente de la palabra en la que se encuentre o de si está en una sílaba acentuada.
Al igual que en inglés, en español dos o tres vocales pueden mezclarse para formar un sonido. El sonido es básicamente el de las dos o tres vocales pronunciadas rápidamente. Por ejemplo, la u cuando va seguida de una a, una e, una i o una o acaba sonando como la “w” de “agua”. Ejemplos: cuaderno, cuerpo, cuota. La combinación ai suena algo así como el sonido de “ojo”. Ejemplos: hay, airear. La i cuando va seguida de una a, una e o una u suena algo así como la “y” de “yellow”: hierba, bien, siete. Y también son posibles otras combinaciones: miau, Uruguay, caudillo.